La invención romana perdida del vidrio flexible


Una historia inquebrantable: la invención romana perdida del vidrio flexible
Algunos recipientes de vidrio romanos. Crédito: Wikimedia Commons.

Los emocionantes relatos que en reiteradas oportunidades escuchamos sobre nuestros antepasados muchas veces nos dejan realmente sorprendidos. Una de las razones es que se las ingeniaban para darle solución hábilmente a sus necesidades. Incluso, iban más allá y hacían inventos que todavía desconocemos por completo.

Un material delicado se convierte «Irrompible»

No es un secreto que el vidrio es un objeto bastante sensible, y que al impactar bruscamente en una superficie sólida estallará en cuestión de segundos. No obstante, según cuenta la historia, parece que los romanos inventaron un vidrio flexible.

Tenían la posibilidad de hacer un vaso o algún otro objeto irrompible. No solo eso, también podía doblarlo y hacer que volviera a su forma original, si se caía no se desbarataba.

Un vidrio artificial

Se sabe que existen una variedad de materiales que provienen de la naturaleza, como la obsidiana, que suele crearse en los volcanes. También se encuentran las tectitas, un tipo de cristal que se forma con el impacto de los meteoritos en la Tierra. Pero, el vidrio irrompible fue fabricado por el hombre.

¿Cuándo se inventó el vidrio flexible?

Las historias que empezaron a escribirse sobre este célebre material para forjar objetos indican que el invento ocurrió en la época de los romanos. Es decir, alrededor del 753 a.C., data del tiempo en que gobernó el emperador Tiberio Julio César.

Busto el emperador Tiberio. Public Domain.

Con el pasar del tiempo, los vidrieros fueron mejorando poco a poco las técnicas y habilidades que empleaban para fabricar este material. Se sabe que, en el gran Imperio romano, el cristal era un elemento que se producía muchísimo. Pero el vidrio flexible ha sido uno de los más llamativos por diversas razones.

¿Es una historia real?

Para muchas personas, la historia sobre el vidrio flexible no es más que una antigua leyenda. Simplemente porque en la actualidad no se ha hallado ningún tipo de evidencia física que atestigua sobre su existencia.

Sin embargo, se han plasmado historias que respaldan este gran invento hecho por los romanos. Se encontraron dos escritos de distintas fuentes que relatan la crónica y el trágico fin del creador de este material.

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El obrero desea mostrar su gran creación

Existen diversos relatos del vidriero que descubrió un cristal que podía fabricarlo de una manera diferente y moderna. Se dice que él deseaba mostrar al emperador lo que había descubierto para ganarse su favor.

Cuando obtuvo una audiencia expuso su gran innovación del cristal, al llegar a la sala de reunión, el monarca lo examinó. Luego de detallarla, se la devolvió al vidriero, quien tiró la copa al suelo con gran fuerza.

El emperador se encontraba sorprendido y desconcertado por lo que había hecho aquel hombre. Acto seguido el vidriero levantó la copa, mostrándole a Tiberio que estaba abollado, pero no se había roto. Así que sacó un martillo pequeño, con cuidado golpeó el cristal y volvió a su forma inicial.

¿Por qué no se llegó a producir en grandes cantidades?

Al principio el emperador estaba realmente impactado, sin embargo, supuso que este descubrimiento podría amenazar la economía de su imperio. ¿Por qué motivo? Debido a que posiblemente los materiales como el metal, oro, la plata, el cobre, serán despreciados y sustituidos por el vidrio flexible.

Jarra romana de vidrio romana procedente de Hispania. Museo de Valladolid (España). Crédito: CC BY-SA 2.1 L. Fdez/Wikimedia Commons.

Una impresionante receta se esfuma

El hombre pensó que había impresionado al emperador y que tal vez lo recompensarían. Pero fue todo lo contrario, Tiberio le pregunto que, si alguien más conocía la receta del vidrio flexible. A lo que el vidriero dijo que no, se ordenó su ejecución inmediatamente, y su receta desapareció.

¿Cómo pudieron fabricar este material?

Actualmente, se han realizado muchas pruebas para tratar de determinar como aquel desafortunado romano logró fabricar vidrio flexible. Sin embargo, aunque han surgido algunos posibles métodos, no se ha logrado descubrir la receta original que se usó en aquel momento.

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Una de las especulaciones señala que tal vez utilizó un compuesto químico llamado ácido bórico, un elemento que se encuentra en la naturaleza. Se cree que, al agregar una pequeña porción de este mineral al vidrio, el resultado sería un cristal irrompible.

La Copa de Munich, también llamada copa de jaula o copa reticulada. Cristalería tardorromana de la segunda mitad del siglo IV d. C. Public Domain.

Una teoría coherente

Por otro lado, cabe destacar que, en aquella época, cuando surgió el vidrio flexible, había una alta importación de Bórax. Incluso, se ha descubierto que en las salidas de vapor de la región de Maremma, al norte de Roma, se podía encontrar este compuesto químico.

Aunque no existe (o no conocemos) ninguna prueba de la existencia del vidrio flexible, para algunos investigadores y arqueólogos, el vidrio flexible se trataba de una temprana fabricación de aluminio en la antigüedad, un material que podría haber sido confundido con ese cristal en aquella época. Pero, la realidad es que los romanos desarrollaron una técnica muy avanzada de fabricación de vidrio, un ejemplo de ello es la Copa de Licurgo, un sorprendente cáliz con nanopartículas que le otorgan la capacidad de cambiar de color y que aun en la actualidad sigue siendo objeto de estudio.

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Luisa Lugo

Luisa Lugo es una redactora freelance con sede en Bogotá, Colombia. Colabora con MysteryScience.net desde septiembre de 2020.

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