Revelan el origen y secretos evolutivos de uno de los mamíferos más extraños del mundo 


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Revelan el origen y secretos evolutivos de uno de los mamíferos más extraños del mundo 
Ornitorrinco macho adulto. Crédito: Mick Tsikas / Reuters.

Actualmente la comunidad biológica lo cataloga como el mamífero más extraño del mundo ¿Pero de qué animal estamos hablando? Este es el ornitorrinco australiano que tiene pico de pato y parece castor, ‘amamanta’ a sus crías aunque carece de mamas; una gran variedad de extrañas características que posee esta criatura. 

Un equipo internacional de la Universidad de Copenhague se propuso investigar un poco más a fondo el único genoma del ornitorrinco a través de un mapeo. Por supuesto, las respuestas acerca del origen de ciertas características sumamente extrañas no tardaron en llegar.

Secretos evolutivos que caracterizan a estos extraños mamíferos

En lugar de dar a luz como la gran mayoría de los mamíferos, el ornitorrinco pone huevos. Además suda leche y tiene espolones que son sumamente venenosos y producen un fuerte dolor en los humanos. También se ha llegado a la conclusión científica que está equipado con 10 cromosomas sexuales.

Los europeos descubrieron a este extraño mamífero en Australia a finales de los años 1700. Esta extraña criatura semiacuática que lleva pico de pato, mientras más estudios se le realizan, más desconcertados deja a los científicos.

Actualmente los investigadores tratan de comprender como  es que el animal más extraño del mundo llegó a ser tan único. Por ello, un equipo internacional de científicos mapeó por completo el genoma del ornitorrinco ¿Qué arrojaron los resultados?

Características extrañas del ornitorrinco

El ornitorrinco australiano es uno de los animales más fascinantes del mundo.

Recientemente, se descubrió que el veneno que secretan contiene una hormona que podría ayudar a tratar la diabetes.

Los científicos también se vieron sorprendidos al descubrir una de sus características físicas más asombrosas, pues esta criatura no posee estómago, su garganta lleva directamente a los intestinos.

De igual manera, un equipo científico de EE.UU. descubrió que los ornitorrincos poseen propiedades biofluorescentes, ya que aunque su color es uniformemente marrón a la luz natural, se torna de verde fluorescente bajo los rayos UV. Y no solo se trata de un efecto óptico de reflejo, porque el pelaje del pequeño mamífero semiacuático devuelve la luz cuando se la proyectan, y asimismo, la absorbe para emitirla después.

Análisis de sus genes

Los científicos analizaron sus 18.500 genes. El genoma completo nos ha dejado respuesta a muchas de las dudas que surgieron desde su descubrimiento. Decodificar el genoma es importante para que se mejore aún más la comprensión de cómo es que evolucionaron otros mamíferos incluidos nosotros los humanos.

Los monotremas, ese es el grupo antiguo al que pertenecían los mamíferos ornitorrinco, millones y millones de años antes del descubrimiento de cualquier otro mamífero moderno.

Genéticamente podría ser «una mezcla» de aves mamíferos y reptiles. Pues en la actualidad, aún conserva muchas de las características de sus antepasados, lo que es realmente bueno, ya que, contribuye a su progreso adaptativo de forma exitosa en el entorno en el que viven.

Cómo se alimentan los mamíferos desdentados

Estos animales no tienen limitación alguna al alimentarse, por no contar con dientes. Al poner huevos, este animal alimenta a sus otras crías sin poseer mamas, pues el sudar leche le permite darles lo necesario para nutrirse y alimentarse.

El mamífero adulto se vale de plantas marinas, crustáceos, gusanos, lombrices, renacuajos, invertebrados y larvas de insectos. Tienen un verdadero apetito voraz, que les permite en tan solo una noche ingerir más o menos lo equivalente a su peso.

Las curiosas características de esta peculiar criatura semiacuática ha desconcertado a la comunidad científica por años. Crédito: National Geographic.

Existe un gen llamado vitelogenina la cual es fundamental para la producción de la yema y el huevo como tal. Los pollos lo poseen, pero los ornitorrincos portan uno 1 de 3 de este gen, lo más probable es que los otros dos los haya perdido hace 130 millones de años. Gracias a este gen restante puede seguir poniendo huevos y procrearse.

Hace cuánto perdieron sus dientes

Es cierto que actualmente no tienen dientes, sin embargo,  sus antepasados más cercanos a estos si tenían. Pero, el ornitorrinco moderno está equipado con dos excelentes platos de cuernos que utilizan para triturar toda la comida antes de ingerirla.

Los estudios revelan que el ornitorrinco perdió sus dientes hace 120 millones de años como un aproximado. Esto ocurrió debido a que desaparecieron 4 de los 8 genes que son responsables del desarrollo de sus dientes.

Hace millones de años el ornitorrinco perdió sus dientes.

Cuál es el gen que posee su leche

En casi todos los mamíferos los genes de vitelogenina han sido reemplazados por el de caseína. El cual es un componente sumamente importante en la leche de todo mamífero, y este gen ha sido encontrado en los estudios más recientes practicados en los ornitorrincos.

La composición de su leche tiene mucha similitud a la de la vaca e incluso a la de los humanos y otros mamíferos. Algo interesante es que, la producción de leche en casi todas las especies de mamíferos se ha logrado desarrollar a través de un mismo conjunto de genes derivados de un mismo ancestro que vivió hace más de 170 millones de años.

10 cromosomas sexuales

Los humanos y el resto de los mamíferos terrenales tienen únicamente dos cromosomas sexuales determinantes del sexo X e Y. XX es el femenino y XY es el masculino.

Sin embargo, los ornitorrincos tienen 10 cromosomas sexuales con 5 cromosomas X y 5 Y. El mapeo del genoma deja claro que casi todos los cromosomas sexuales monotremas, tienen más en común con pollos más que con humanos. Lo que es un claro indicativo del vínculo evolutivo entre mamíferos y aves.

El ornitorrinco aún guarda muchos misterios por resolver como, por ejemplo, porqué su piel es fluorescente, porqué tienen genes que están presentes también en perros y roedores y les otorgan la capacidad de detectar olores bajo el agua, o cómo cazan gracias a un sistema de electrolocalización que les permite percibir hasta los más débiles impulsos eléctricos de sus presas… Estos son solo algunos de los enigmas de este fascinante animal, que los científicos tendrán que ir develando poco a poco.

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Luisa Lugo

Luisa Lugo es una redactora freelance con sede en Bogotá, Colombia. Colabora con MysteryScience.net desde septiembre de 2020.

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