Descubren el nacimiento del volcán submarino más grande jamás registrado


Imagen referencial. Crédito: David Mark/Pixabay

Un extraño evento sísmico en la costa de África ha llevado a los científicos a un hallazgo poderoso: el descubrimiento de la erupción volcánica submarina más grande jamás registrada.

En mayo de 2018 miles de terremotos sacudieron la pequeña isla francesa de Mayotte, en el archipiélago de las Comoras, situado entre el continente africano y Madagascar. La mayoría fueron temblores leves, pero uno de ellos, producido el 15 de mayo de ese año, tuvo una magnitud de 5,8, lo que lo convierte en el más potente registrado hasta la fecha en la historia de la región.

Meses más tarde, en noviembre, fueron registradas unas extrañas ondas sísmicas que comenzaron a propagarse por todo el mundo y que estuvieron resonando durante más de 20 minutos. No obstante, su frecuencia fue demasiado baja para que los humanos las percibieran.

Entonces científicos franceses decidieron poner en marcha una misión múltiple para controlar mejor el origen de esa misteriosa actividad sísmica. Coordinado por el Centro Nacional de Investigaciones Científicas de Francia (CNRS), el trabajo incluyó expediciones de la nave Marion Dufresne, codirigida por Nathalie Feuillet, del Instituto de Física del Globo de París, y Stephan Jorry, del Instituto Francés de Investigación para la Explotación del Mar (IFREMER).

Después de un año de intensas investigaciones, los científicos habrían logrado encontrar la fuente de la inesperada actividad sísmica: el nacimiento de un volcán submarino a unos 50 kilómetros de la costa este de Mayotte, informa National Geographic. De acuerdo con los científicos, el joven volcán está ubicado a 3,2 kilómetros bajo el agua, tiene una altura de 800 metros y mide 4,8 kilómetros en su punto más ancho.

Como lo descubrieron

Encontrar el volcán recién nacido tuvo un enorme esfuerzo, incluyendo el trabajo de varias organizaciones, según un comunicado conjunto publicado 16 de mayo.

Parte de esa investigación incluyó seis sismómetros colocados en el fondo del océano, cerca de la actividad sísmica, informó la revista Science. Estos instrumentos revelaron un apretado grupo de terremotos en lo profundo de la corteza terrestre, probablemente provenientes de una cámara de magma profunda que está derramando roca fundida en el fondo del mar.

Un mapa que muestra los volcanes recientes en relación a Mayotte. Crédito: BGRM

La cámara de magma también puede estar disminuyendo, ya que Mayotte se ha hundido cerca de 5 pulgadas (13 centímetros) y se ha movido 2.5 pulgadas (10 cm) hacia el este durante el último año, informó Science.

Además, el sonar reveló 1.2 millas cúbicas (5 km cúbicos) de magma en el fondo marino, así como también columnas de agua rica en burbujas que fluye desde el volcán. Las muestras de rocas recolectadas en el sitio pueden revelar la profundidad de la fuente de magma, así como el riesgo de una erupción volcánica.

Una ecografía de la Tierra

El 16 de mayo de este año, los investigadores emitieron un comunicado de prensa, y Robin Lacassin, del Instituto de Física del Globo de París, publicó algunas imágenes en Twitter. Una imagen que muestra al volcán recién nacido en imágenes acústicas, que actúan como un delfín que utiliza su sonar para percibir el entorno.

En la foto se puede apreciar una columna torcida que se eleva casi dos kilómetros a través de la columna de agua desde la parte superior de un objeto cónico. Se desconoce exactamente de qué está formado este penacho, pero es posible que lo que hace que las ondas de sonido reboten (y, por tanto, que la columna se visualice) sean fragmentos de cristal similares a las cenizas que emanan de los volcanes terrestres en erupción, señaló vía correo electrónico Helen Robinson, candidata en vulcanología aplicada en la Universidad de Glasgow (Reino Unido).

La segunda imagen revela una serie de estructuras accidentadas en el fondo marino que forman una especie de camino hacia el nuevo centro volcánico desde donde se producen los terremotos, situado entre 4,8 y 14,4 kilómetros frente a la costa de la isla Petite-Terre de Mayotte.

Un mapa submarino que muestra el volcán. Crédito: MAYOBS – CNRS/IPGP/IFREMER/BRGM

«Tal vez el centro volcánico haya migrado fuera de la isla», especula Stephen Hicks, de la Escuela Imperial de Londres (Reino Unido), que sin embargo señala que para confirmar este mecanismo es necesario disponer de más datos sobre estos puntos potenciales de actividad volcánica.

¿Nacimiento o despertar?

El 16 de mayo de este año, los investigadores emitieron un comunicado de prensa, y Robin Lacassin, del Instituto de Física del Globo de París, publicó algunas imágenes en Twitter. Una imagen que muestra al volcán recién nacido en imágenes acústicas, que actúan como un delfín que utiliza su sónar para percibir el entorno.

Los científicos admiten que aún no está claro si el volcán es completamente nuevo o simplemente experimenta una nueva actividad sobre una estructura más antigua, enfatiza Ken Rubin, un vulcanólogo de la Universidad de Hawái (EE.UU.) especializado en erupciones submarinas.

 

Los investigadores tampoco pueden decir exactamente qué situación causó los ruidos de baja frecuencia y el enjambre sísmico, o ni siquiera si la erupción del nuevo volcán está en curso actualmente.

Así, Hicks opina que las pistas sobre el origen de la actividad volcánica más reciente podrían estar encerradas en los minerales de la lava potencial solidificada en el fondo marino, pero sin más datos de alta resolución es imposible afirmarlo con seguridad.

«Todavía hay mucha investigación por hacer», dice Mark Tingay, especialista en geomecánica de la Universidad de Adelaida (Australia) a través de un mensaje directo de Twitter. «Pero es una oportunidad para que los científicos estudien lo que posiblemente sea el nacimiento o el despertar de un volcán submarino».


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Andrea González
Editora de Mystery Science Net. Tengo predilección por la ciencia y los misterios que esta engloba. Gracias por tu visita.

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