Podrás ver un cometa en el cielo esta semana


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Vista telescópica del cometa 46P / Wirtanen tomada el 6 de diciembre de 2018. Crédito: Alan Dyer / AmazingSky.com / Twitter

Esta semana el cometa 46P/Wirtanen se acercará a la Tierra a una distancia de siete millones de millas y podrá ser apreciado a simple vista como una luz verde «fantasmal» en la constelación de Tauro, según anunció la NASA.

El nombre de Wirtanen puede sonar extraño y desconocido para la gran mayoría. Pero se le conoce como «Cometa de la Navidad», porque llega justo para anunciar la llegada de esta celebración.

Este cuerpo celeste pertenece usualmente a la órbita de Júpiter; pero cada cinco años y medio abre su trayectoria lo suficiente como para pasar cerca de la Tierra.

El hogar de 46P/Wirtanen es muy diferente a otros cometas, que residen dentro de las regiones internas de nuestro sistema solar. Crédito: Jake Clark

El cometa más brillante de los últimos 20 años

Los astrónomos estiman que este año no solo podrá verse, sino que hará su visita más cercana a la Tierra en 70 años. Y además llegará con una sorpresa muy especial para los amantes de la astronomía: será el cometa más brillante no solo de 2018 sino de los últimos 20 años.

Este fenómeno astral ha sido catalogado como un ‘bono’ adicional frente a la lluvia de estrellas Gemínidas, que iluminan el cielo a fines de cada año. Además, serán visibles meteoros verdes que lucirán como bolas de fuego verde en los cielos, debido a que su coma -la nube brillante de gas y polvo que rodea el núcleo- contiene cianógeno y carbono diatómico, que brillan de color verde cuando se ionizan con la luz de Sol.

Su visibilidad mejora cada día y los astrofotógrafos aprovechan para capturarlo: así lo hizo Michael Jäger, el 1 de diciembre, desde Austria.

Sin embargo, quienes no logren apreciarlo en esta fecha por diferentes factores, pueden observarlo durante todo el mes con la ayuda de binoculares o pequeños telescopios.

A pesar de que el cometa 46P/Wirtanen es pequeño, su proximidad histórica podría alcanzar un resplandor de dimensiones similares a la luna llena. Además se ubica entre los 10 cometas más cercanos de la era espacial.

Wirtanen cruzará a una velocidad de 34.200 kilómetros por hora. Y será visible a partir del 16 de diciembre. Ese será su día de mayor cercanía, y es cuando podría observarse a simple vista en algunos sitios del planeta.

En caso te sea imposible acudir a un lugar con poca luz, el sitio web de The Virtual Telescope Project está planeando realizar una transmisión en vivo. También puedes seguirlo a través de la aplicación Stellarium o SkySafari, mismos que te ayudarán a rastrear cuerpos celestes y ubicarlos en su posición exacta.


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Andrea González
Editora de Mystery Science Net. Tengo predilección por la ciencia y los misterios que esta engloba. Gracias por tu visita.

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