Idea de Alan Turing podría ayudar a convertir el agua salada en potable


Idea de Alan Turing podría ayudar a convertir el agua salada en potable

Alan Turing es considerado uno de los padres de la ciencia de la computación y precursor de la informática moderna, pero una de sus últimas contribuciones podría utilizarse para desarrollar un nuevo método de purificación del agua.

Alan Mathison Turing fue un científico británico que ideó conceptos claves para la creación de la computadora moderna. Su trabajo en la Segunda Guerra Mundial permitió interpretar los mensajes secretos de los Nazis, decodificando la máquina alemana Enigma.

Los Nazis consideraban esta máquina como inquebrantable. No obstante, Turing logró descifrar el sistema de Enigma («hackeándolo») y decodificando los mensajes secretos de los Nazis desde 1941.

Máquina Enigma y Alan Turing
Una máquina Enigma, como las utilizadas por el ejército alemán durante la segunda guerra mundial y Alan Turing. Crédito: Alessandro Nassiri/Wikimedia commons / Public Domain.

Turing un genio matemático condenado por la intolerancia

Turing nació en Londres, en 1912. Fue un matemático, criptógrafo y científico de la computación, también trabajó en la cibernética y la inteligencia artificial. En King’s College de la Universidad de Cambridge, Turing se especializó en la lógica matemática,

Más adelante, Turing fue contratado por el Laboratorio Nacional de Física en Londres, ahí se dispuso a crear una computadora electrónica, el denominado Motor de Computación Automática, capaz de realizar funciones como cálculos algebraicos, desencriptar códigos, editar archivos y jugar ajedrez.

Aunque su Motor de Computación Automática (MCA) sólo se construyó parcialmente, su diseño fue pionero de la computación. Se piensa que su MCA debió haber sido la primera computadora funcional de la historia.

Alan Turing
Escena de la película The imitation game (2014) en la que el actor Benedict Cumberbatch, encarna al matemático Alan Turing, frente a la máquina Bombe que creó para descifrar los mensajes cifrados de los alemanes encriptados con la máquina Enigma. Crédito: Black Bear Pictures.

En la inteligencia artificial, su principal aportación volvió a ser un artículo teórico (‘Máquinas de computación e inteligencia, 1950) en el que establecía las bases de la inteligencia artificial y proponía el famoso ‘test de Turing‘ como medio para determinar si una máquina podía ser calificada de inteligente o no.

Lamentablemente, la historia de este genio tuvo un triste final. A pesar de sus grandes logros, a los 39 años Alan Turing fue llevado a juicio en 1952, acusado por «indecencia grave y perversión sexual», al admitir a la policía su homosexualidad. Esto estaba prohibido en aquella época en Gran Bretaña.

Lo más trágico fue que su condena fue una «castración química», con el uso de inyecciones de estrógeno que lo alteraron físicamente. Esto fue demasiado cruel y barbárico. En 1954 fue hallado muerto, intoxicado por una manzana envenenada con cianuro. Fue un aparente suicidio, hecho que nunca se aclaró y que para muchos pudo haberse tratado de un asesinato.

Idea de Turing podría ayudar a desalinizar el agua

Un artículo de Turing, publicado en 1952, aborda un extraño principio de la química: en ciertas condiciones raras, dos sustancias químicas que se mezclan pueden separarse espontáneamente y crear un patrón de rayas único, comúnmente llamado «patrón de Turing». Estos patrones se pueden ver en las marcas en diferentes animales, las estructuras de ciertas plantas, e incluso los patrones de construcción de algunas colmenas de insectos.

Patrón de Turing
Izq.: Ejemplo de un patrón de Turing natural. Der.: Seis estados que generan un patrón de Turing. Crédito: Wikimedia commons / Public Domain.

Gracias a la investigación de Turing, un grupo de científicos ha desarrollado un tipo de membrana mejorada para desalinizar el agua. Controlando la evolución de las estructuras de la membrana, los investigadores han logrado que el flujo de agua de una membrana sea cinco veces mayor. La característica clave de estas estructuras es que los investigadores pueden manipular con precisión su forma, tamaño y componentes para crear propiedades específicas.

En este estudio, los investigadores utilizan productos químicos llamados poliamidas para crear una membrana que deja pasar el agua mientras bloquea la sal. Además, las estructuras de Turing en la membrana le permiten superar una limitación fundamental de estos tipos de filtros de agua.

Al tratar de convertir el agua salada en agua dulce, el problema básico es que aunque no es terriblemente difícil construir un filtro que bloquee casi toda la sal, un filtro de este tipo también dificulta el paso del agua. En otras palabras, puedes purificar muy bien el agua salada, pero no rápidamente.

En el otro extremo del espectro, un filtro que deja pasar mucha agua también dejará pasar mucha sal. Casi todos los filtros de desalinización tienen que vivir en algún lugar del espectro entre «no es bueno para eliminar la sal y no es bueno para producir agua dulce», por lo que la desalinización es muy difícil. Este nuevo filtro diseñado con estructuras de Turing podría ayudar a resolver este problema al producir un filtro que deja pasar mucha agua y bloquea casi toda la sal.

Aunque el filtro aún se encuentra en las primeras etapas de desarrollo, y pasará un tiempo antes de que pueda comenzar a purificar agua salada a gran escala. Una vez que eso suceda, la visión de Alan Turing podría ayudar a millones de personas a encontrar agua dulce, casi 70 años después de que la publicara.

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Andrea González
Editora de Mystery Science Net. Tengo predilección por la ciencia y los misterios que esta engloba. Gracias por tu visita.

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