Un nuevo estudio publicado en el Astrophysical Journal ha identificado 121 exoplanetas que probablemente alberguen satélites naturales que podrían sustentar vida. Estas exolunas están situadas en la zona habitable de sus respectivas estrellas, y mientras orbitan alrededor de un planeta gigante gaseoso, existe una buena probabilidad de que sean rocosas y tengan agua líquida en su superficie.

«Actualmente hay 175 lunas conocidas que orbitan los ocho planetas de nuestro Sistema Solar. Si bien la mayoría de estas lunas orbitan alrededor de Saturno y Júpiter, que están fuera de la zona habitable del Sol, ese podría no ser el caso en otros sistemas solares», dijo en un comunicado el coautor del estudio, Stephen Kane, de la Universidad de California en Riverside. A lo cual añadió: «Incluir las exolunas rocosas en nuestra búsqueda de vida en el espacio ampliará en gran medida los lugares que podemos ver».

Los gigantes gaseosos que giran en órbita alrededor de las estrellas reciben luz directamente de sus estrellas e indirectamente desde su planeta anfitrión; se cree que es una característica ‘pro vida’. La capacidad de las exolunas para tener vida es una pregunta compleja. Sabemos que las lunas en nuestro propio Sistema Solar son geológicamente activas gracias a la acción de sus planetas anfitriones, pero ¿es esta propiedad perjudicial o favorable para la vida?

Los 121 exoplanetas identificados tienen un radio al menos tres veces mayor que el de la Tierra, y orbitan estrellas similares a nuestro Sol. El equipo de científicos cree que si la tasa de incidencia de estas exolunas es similar a la que vemos en nuestro Sistema Solar, podríamos estar más que duplicando el número de lugares donde podría existir la vida.

«Ahora que hemos creado una base de datos de los planetas gigantes conocidos en la zona habitable de su estrella, se harán las observaciones de los mejores candidatos para hospedar exolunas potenciales», explicó la autora principal Michelle Hill. Los estudios de seguimiento ayudarán a informar el diseño futuro del telescopio para que podamos detectar estas lunas, estudiar sus propiedades y buscar signos de vida».

Las lunas se han convertido en importantes motivos de estudio de potencial vida extraterrestre. Europa y Encelado, en órbita alrededor de Júpiter y Saturno respectivamente, son lunas heladas con un océano líquido debajo. La vida en alguna forma o formas podría estar allí.

 

Por: Andrea González para MysteryScience.net

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