El Parque Nacional de Virunga y el Parque Nacional de Salonga, hogar de gorilas de montaña, chimpancés, elefantes de los bosques africanos y otras especies, pronto podrían dar la bienvenida a algunos visitantes nuevos: las compañías petroleras.

El gobierno de la República Democrática del Congo (RDC) confirmó que se abrirán partes de los parques nacionales de Virunga y Salonga, dos sitios declarados Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, para exploración y perforación petrolera, informa Reuters.

El Parque Nacional Virunga es del tamaño de un país pequeño, con más de 7,800 kilómetros cuadrados (3,000 millas cuadradas) de tamaño, y abarca bosques ricos, sabanas, pantanos, costas de los lagos, llanuras de lava, volcanes activos y montañas glaciares. Se cita regularmente como uno de los lugares con mayor diversidad ecológica de la Tierra.

Es el hogar de una cuarta parte de los gorilas de montaña -en peligro crítico de extinción en todo el mundo-, junto con otras dos especies de grandes simios, el gorila de Grauer de las tierras bajas orientales y los chimpancés. También posee una variedad de otras especies raras, como el Okapi, el búfalo africano, los leones de África Central y el pavo real del Congo.

Okapi (Okapia johnstoni) es una de las especies animales que se puede encontrar en el parque Virunga.

El Parque Nacional de Salonga, el más grande de África, y el segundo más grande del mundo, reserva de selva tropical es el hogar de una variedad igualmente deslumbrante de características ambientales y animales, sobre todo el bonobo y el cocodrilo de hocico delgado africano.

La República Democrática del Congo ha estado sujeta a una creciente cantidad de inestabilidad y conflicto en las últimas décadas, con compañías petroleras, gobiernos, grupos de milicias, cazadores furtivos y ambientalistas que tienen vastos intereses creados en la región. Como resultado de la matanza de al menos 12 guardabosques contra la caza furtiva este año, el parque nacional Virunga tomó recientemente la decisión de prohibir a todos los visitantes y turistas del área hasta al menos 2019.

La última vez que las compañías petroleras amenazaron con explotar esta parte de la cuenca del Congo, especialmente en Virunga, se encontró con la oposición masiva de activistas ambientales.

A principios de 2014, la compañía británica de petróleo y gas SOCO International realizó pruebas sísmicas en Virunga, aunque dejaron que se agotara su licencia en 2015 debido a la feroz oposición. Durante sus operaciones en Virunga en la primavera de 2014, oficiales de SOCO pagaron más de $42,000 a un mayor del ejército congoleño acusado de usar la violencia para intimidar a los opositores a la exploración petrolera, según documentos vistos por The New York Times y BBC News. Desde entonces, SOCO se ha comprometido a permanecer fuera de Virunga y de todos los demás sitios del Patrimonio Mundial de la UNESCO.

Sin embargo, el gobierno de la República Democrática del Congo ha defendido sistemáticamente su derecho a autorizar la perforación de petróleo y gas en cualquier parte del país y ha mantenido que están conscientes de proteger la biodiversidad de su país.

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