Un gigantesco anillo de agujeros negros ha sido descubierto a 300 millones de años luz de distancia, ofreciendo nuevas pistas sobre lo que sucede cuando las galaxias colisionan.

Utilizando el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA, los astrónomos detectaron una fuente muy brillante de rayos X que probablemente sea impulsada por un anillo de agujeros negros de masa estelar o estrellas de neutrones: los pequeños y densos cadáveres que quedan después de las explosiones estelares.

En una nueva imagen compuesta de la galaxia AM 0644-741 (AM 0644 para abreviar), los rayos X de Chandra (violeta) se combinaron con datos ópticos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA (rojo, verde y azul).

Descubren anillo de agujeros negros a 300 millones de años luz de la Tierra
Una imagen compuesta del anillo galaxia AM 0644-741. La imagen incluye datos de rayos X del Observatorio de Rayos X Chandra (púrpura) y datos ópticos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA (rojo, verde y azul). La galaxia AM 0644 se encuentra en la parte inferior derecha. Crédito: NASA/CXC/INAF

Los datos de Chandra revelan la presencia de fuentes de rayos X muy brillantes, probablemente sistemas binarios alimentados por un agujero negro de masa estelar o una estrella de neutrones, en un anillo notable. Los resultados se presentan en un nuevo documento dirigido por Anna Wolter de INAF-Osservatorio Astronomico di Brera en Milano, Italia.

¿De dónde proviene este anillo de agujeros negros o estrellas de neutrones en AM 0644?

Se cree que el anillo observado de agujeros negros o estrellas de neutrones es el resultado de una colisión de galaxias. Las galaxias probablemente se unieron por la gravedad, y la fuerza gravitatoria de una galaxia creó ondas en el gas que rodea a su vecino, que, en este caso, es AM 0644. Las ondas habrían provocado que el gas se expandiera o se agrupara en más denso áreas, desencadenando el nacimiento de nuevas estrellas.

Los agujeros negros o las estrellas de neutrones tienen compañeros cósmicos cercanos de los cuales extraen gas. Este gas cae hacia adentro y se calienta por la fricción, creando rayos X brillantes detectados por Chandra, de acuerdo con el comunicado.

Además, los rayos X brillantes de AM 0644 se clasifican como fuentes de rayos X ultraluminosas (ULX). Estos objetos producen de cientos a miles de veces más rayos X que la mayoría de otras estrellas de neutrones o binarios de rayos X de agujeros negros.

AM 0644 no fue el único anillo galaxia que Chandra inspeccionó. El telescopio observó otras seis galaxias en anillo, revelando un total de 63 fuentes de rayos X, 50 de las cuales se consideran ULX.

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De hecho, las siete galaxias en anillo contienen un número mayor de ULX por galaxia que otros tipos de galaxias. Por lo tanto, estas galaxias podrían ayudar a los astrónomos a comprender mejor el origen de los ULX.

El estudio fue publicado en The Astrophysical Journal.

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